El Gea

Biodiesel, una alternativa de combustión limpia y eficiente (IV).

Por el Ing. Gerardo López.


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¿Cómo se fabrica el biodiesel?

Mediante un proceso químico denominado transesterificación catalítica de glicéridos, en el cual se hace reaccionar aceite vegetal o grasa animal con un alcohol de bajo peso molecular (metanol o etanol), en presencia de un catalizador adecuado, a baja presión y temperatura. Como consecuencia de la reacción se genera biodiesel con un rendimiento de conversión del 98% y, como subproducto principal, glicerina.

Debe destacarse que el biodiesel utiliza los aceites como materia prima, es decir que no se trata de un coproducto adicional de una aceitera ni tampoco de un proceso para aprovechar los desechos de esa industria. En consecuencia, el precio del biodiesel depende tanto del proceso de obtención como del precio del aceite que se emplea como materia prima. 
En teoría, una empresa aceitera que monte en su predio una planta para elaborar biodiesel podría decidir qué porcentaje de su producción comercializa en el mercado del aceite y cuánto destina al mercado de los combustibles, en función de los precios relativos y las demandas de ambos mercados. En la práctica, la cuestión se complica un poco porque la cultura comercial de una empresa aceitera, estructuralmente exportadora (la Argentina exporta más del 90% de su producción anual de aceite), no es directamente transferible al rubro energético, orientado sobre todo al mercado local (especificaciones del producto, volúmenes de la demanda, sistemas de almacenamiento y transporte, canales de distribución, barreras de ingreso al mercado, etc.).

Además, orientar la producción de la empresa al rubro de biodiesel implica una decisión estratégica de inversión significativa: debe tenerse en cuenta que se trata de la fabricación de un commodity, es decir, de un producto de grandes volúmenes y bajo precio unitario, y por ello muy sensible a las economías de escala. Al respecto, cabe mencionar que el costo de instalación (battery limits) de una planta industrial para elaborar biodiesel a partir de aceites vegetales puede oscilar entre U$S 450 por cada ton/año de capacidad instalada -para plantas de pequeño tamaño relativo (es decir, unos $ 4.500.000 para una planta del orden de las 10.000 ton/año de biodiesel)- y U$S 150 por cada ton/año de capacidad instalada para las de gran tamaño (o sea, alrededor de $15.000.000 para una instalación capaz de producir alrededor de 100.000 ton/año de biodiesel). Si en lugar de los battery limits asociados a una planta aceitera existente, la fábrica de biocombustible debe construir grass roots (área de proceso, tanques de almacenamiento, servicios auxiliares, oficinas, laboratorios, terrenos, etc.) los valores citados se duplican.





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