El púrpura de Tiro

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Si nos ponemos a pensar en los animales más valiosos para el hombre, probablemente traigamos a nuestra mente al ganado vacuno, a los caballos, o quizás a nuestras mascotas, pero pocos saben que los múrices, unos caracoles gasterópodos de las costas libanesas, han tenido tanto valor como el oro desde épocas muy antiguas.

En efecto, del múrice se obtiene la tintura conocida como 'Púrpura de Tiro', que desde la época de los fenicios ha sido uno de los productos más costosos en existencia, solamente asequible por las personas más pudientes. De ahí que el color púrpura siempre se ha asociado con la nobleza y la realeza. Según una antigua leyenda fenicia, el dios Melqart se encontraba paseando una mañana con una ninfa, Tyrus, y su perro, por una de las playas cercanas a la ciudad de Tiro. Como cualquier otro animal, el perro correteaba por la playa, ladrándole a las olas y olfateando las cosas, hasta que encontró uno de estos caracoles y lo mordió.

El hocico del perro se tiño rápidamente de un color púrpura muy profundo, y Tyrus, como muchas mujeres, instó a Melqart para que le consiguiera un vestido del mismo color, pues había quedado fascinada con el púrpura que la mordida del perro parecía haber producido. Así es como los fenicios explicaban el origen de uno de los productos más lucrativos con los que comerciaban, y que aún hoy en día, más de tres mil años después, continúa siendo único. Y de hecho, es casi seguro que esta leyenda se basa en hechos reales, pues si se extrae la glándula hipobranquial del Murex trunculus o del Murex brandaris, especies comunes en la zona, se obtiene una gota de secreción amarillenta que una vez expuesta al aire y a la luz solar produce precisamente una fuerte tintura púrpura.

El proceso de producción del púrpura de tiro requiere del hervor prolongado en agua de los moluscos cosechados, algo que produce un hedor bastante desagradable y es la razón por la que las tintorerías donde antiguamente se realizaba este trabajos se encontraban a sotavento de las ciudades y pueblos. La cantidad de moluscos requeridos para producir un litro de esta tintura es muy significativa: aproximadamente cien mil moluscos, lo cual hoy en día se traduciría en un costo de unos cincuenta mil euros.

En otras zonas del Mediterráneo, como en Malta, también se realizaban tinturas con este color púrpura, pero las de mejor calidad siempre han sido las provenientes de Tiro, en el Líbano, y considerando que entonces, una toga o un simple trozo e tela de un par de metros cuadrados debía teñirse con el tan costoso púrpura, podía valer, literalmente, su peso en oro. No pasó mucho tiempo para que los aristócratas griegos y romanos adoptaran este color como un símbolo de su posición social y de ahí que incluso en la actualidad este color sea asociado con una extrema opulencia o abolengo: existen incluso crónicas históricas que describen el barco real de Cleopatra, reina de Egipto, con un velamen coloreado enteramente con púrpura de Tiro.



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